Jan Ekholm Ljuta kanal döden 1983
 

Big Ben Swanson (född Benjamin Svensson) har som åttioåring kommit tillbaka till Sverige efter många lyckade år i lastbilsbranschen i Amerika. Han har bjudit hela släkten - både den svenska och den amerikanska gren - på en båttur på Göta kanal. Han håller presskonferens på båten Diana. Han har med sig Kent Landgren, son till hans brorsdotter och som sköter hans PR i Sverige och Harald Svensson, "släktens läshuvud". De församlade skribenterna är inte särskilt intresserade men mest häcklas Svensson av sin bror hästuppfödaren Julius "Julle" Svensson i oljerock och uppseendeväckande röd frottémössa. Big Ben visar upp sin fru Margaret, tidigare änka efter en långvarig kompanjon, Gus Bergman. Efter presskonferensens slut kommer en iögonfallande vacker och kurvig ung kvinna. Det är Liz Bergman, Margarets dotter från förra äktenskapet. Hon kramar om och kysser "Daddy" och den bilden föredrar pressen att visa till Big Bens stora förtret. Presskåren tar fasta på att Svensson inte gillar "upprorsmakare" och kommunister. Han är inte heller för medbestämmande på sitt företag. Det värsta är att han tycker att "negrer är som barn". De tycker att han är ett exempel på "reaktionär självgodhet". (Det är nog första gången jag träffar på ordet "reaktionär" i en svensk, "tidigare" deckare.
- På båten blir det en presentation av släktingarna. Först barnen och barnbarnen till Big Bens "älsklingsbror" som dog ung. Kents föräldrar Astrid och Östen kunde inte följa med.
Barbro är Kents "fiancée". Seved är Big Bens äldsta brorson gift med Rut. Båda är småjordbrukare. Karl är gift med Gunvor och föräldrar till Big Bens "favoritflicka" Marie gift med Stellan, bl a fotbollsspelare, tyvärr barnlösa. Ingrid är Big Bens enda dotter, kraftigt överviktig. Gift med John. Sven är hans son, lika grå som sin gabardinkostym. Hans fru Susan är hans raka motsats, bodybildare, styrketränar och joggar. Fanny Nelson är syster till Big Bens avlidna fru Anna. Hon är i 70-års åldern, en moralens väktare. Frank Lindstrom är Big Bens läkare.
- Vem ska bo var? Bryggdäck eller shelterdäck. Big Ben bestämmer, med glädje eller besvikelse som resultat. En överraskning väntar Big Ben. En "oäkta" son och en sonson dyker upp. Det är
Nils Karlsson och Lillebror Barwenfjord. Resultatet efter en tidig förbindelse med pigan Tilda Karlsson. De har brev som Big Ben har skrivit till henne. Han låtsas bli övertygad och säger att de ska bli hans arvingar. De ska vara hans hedersgäster. Hela släkten blir obehagligt berörda av nyheten. Mest Fanny som skyller Big Ben för hor. De övriga arvtagarna smider mer eller mindre aktiva lömska planer. Margaret vill att hennes dotter Liz ska "lägga sig ut" för det nya "barnbarnet" Lillebror. Han är i sin tur inte sen att ta tillvara erbjudandet.
- Vi den första middagen får Lillebror Liz som bordsdam. Vid det andra bordet där Big Ben med Margaret tronar, "honnörsbordet" sitter Fanny, Nils, Seved och Rut, Stellan och Marie. Till efterrätten blir det champagne. En del blir tämligen berusade och plötsligt hittas Nils medvetslös nedanför trappa. Han vaknar till och påstår att någon knuffat ner honom.
- "Skuggan" genomför sin plan. Tar sig in i en hytt och hugger kniven i en sovande person.
- På morgonen är det Big Ben som har sin arm i bandage. Han vill helst tänka på händelsen som en ond dröm. Avslöjar bara för läkaren och sin fru vad som hänt.
- Vid slusstrappan i Berg får Big Ben sin intervju. Även om det bara är två tonåringar som ansvarar för ett litet medlemsblad åt en sportklubb i Norrköping.
- Liz påstår att det är Lillebror som försökt mörda Big Ben. Hon har bevis också.
- Harald har skrivit en bok om Göta kanal som han hoppas att Big Ben ska finansiera utgivningen av. Men när Harald erkänner att han är sjukpensionär p g a psykiska problem som lärare säger Big Ben sig skämmas för att ha en dåre i familjen. Harald hämnas genom att skriva ett tal till Big Ben i vilket han avslöjas av sin bror Julle med att ljuga.
- Seved och Rut som tidigare fått låna mycket pengar av Big Ben för att rusta upp sitt lantbruk säger sig nu vilja låna mer. Då Big Ben säger att han kanske redan äger merparten av gården hotar Rut med att det inte finns papper skrivna på de tidigare lånen.
- Plötsligt är det ingen som kan hitta Julle på båten. Det blir stark storm på Vättern och Big Ben blir orolig då han ser Julles röda mössa guppa i vattnet. (Även författaren blir tydligen nervös eftersom han nu (sid 133) ser Astrid på båten trots att läsaren tidigare (sid 34) fått reda på att båda Kents föräldrar fått förhinder att dela i resan.) Men i Karlsborg dyker Julle upp efter att ha fått lift med polisen. I Karlsborg finns också den lokala pressen på plats till Big Bens stora glädje. Lika roligt är det inte att Julle fått ett falskt meddelande av en "tant" (som sedan visar sig vara Barbro) som sagt att han omedelbart måst åka hem eftersom hans gård brunnit ner.
- Flera i "klanen Svensson" börjar göra uppror mot vad de anser vara översitteri från Big Ben. Stellan och Marie visar att de är kommunister och kastar tillbaka den vackra byxdress Big Ben bekostat åt Marie. Maries mor Gunvor anklagar Big Ben för att han gjort sin brorson Karl till alkoholist. Hans båda barn Sven och Ingrid förklarar att de tänker avsätta honom från styrelsen i det företag han grundat. Harald gör uppror på sitt försynta sätt genom att ta piller och nästan genomföra ett självmord.
- Liz tar hand om Lillebror som vaktar över Nils Karlsson så att hennes mamma Margaret får tillfälle att göra ett nytt mordförsök på Nils. Denna gången lyckas hon.
- Big Ben som redan misstänkt sin fru blir vittne till händelsen. Han säger att hon dödat Nils i onödan eftersom Nils inte var hans son och Lillebror en kriminell sol-o-vårare som var på rymmen. De två var inte ens släkt. Margaret säger att hon hatat honom ända sedan den dag hennes man tog livet av sig. Hon menar att Big Ben drev hennes man i döden.
- Big Ben har ett hjärntumör och har enligt sin läkare bara en kort tid kvar att leva. Han känner att det något han måste planera. Och det är att ta livet av sig genom att kasta sig ner för trappan på samma sätt Nils Karlsson fick hjälp att göra. Men innan ska han ordna så att det finns avtryck på hans skjorta från Margarets skor. Margaret ska få sona sin falskhet genom att bli fälld för att ha dödat sin man. Han lyckas i sitt uppsåt.
- Kriminalkommissarie Rune Paulsson griper Margaret. Big Ben har lämnat ett brev efter sig "Att öppnas i Händelse av min död" i vilket han beskriver hur han avslöjade sin hustru som mörderska av hans egen son Nils Karlsson och hur han fruktade att bli hennes nästa offer. Margaret förstår då att Big Ben gjort självmord för att få fast henne för mord. You won, "Tjiitgubbe". Ingen lurar Big Ben inte ens efter hans död!